Salsa Brava Vol 4
Salsa
Justo Betancourt

Justo Betancourt

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jueves, 03 abril 2014
Foraneos

justobetancourtNació en el barrio La Marina de Matanzas, Cuba, el 6 de diciembre de 1940. Incomparable sonero, poseedor de un estilo único y personal, auténtico continuador de un legado y una tradición que no ha desperdiciado en ningún momento a través de su carrera profesional ganándose un sitial prominente en la historia de la salsa, que todavía repercute en miles de grabaciones y en apasionados seguidores, incondicionales.

Su familia tenía una fuerte influencia en la música, pues sus padres cantaban en grupos de aficionados y un tío paterno era percusionista. Comenzó su vida artística a los 11 años, cuando formo parte del grupo llamado “Cabeza de Perros”, nombrado así ya que la banda fue patrocinada por la compañía cervecera. A los 16 años ingresó como vocalista a la agrupación “Guaguancó Matancero”, donde aprendió los secretos del canto rumbero de los solares matanceros. A los 18 año cantó con el “Conjunto Club” y con éste grabó por primera vez un sencillo titulado “Para Gozar Cubita” en el sello Fama. En 1964 dejó Cuba y se instaló durante unos meses en Grecia, antes de establecerse en Nueva York, en donde trabajó como cantante en la orquesta del timbalero y director Orlando Marín por dos años, contribuye con el álbum “Está En Algo” (1966) para el sello Fiesta, el cual alcanzó el Top Ten de la música latina y ayudó a establecer su nombre en la comunidad de salsa. 

 Estuvo como corista en la orquesta del flautista dominicano y director Johnny Pacheco por un par de semanas. Duró poco tiempo porque fue llamado como vocalista de la Sonora Matancera que ya estaba instalada en Nueva York. En su paso por el decano de los conjuntos de América, dejó plasmada su voz como vocalista líder en 18 temas entre 1965 y 1970.

 Participó en numerosas grabaciones como corista de Elliot Romero, Roberto Torres, Máximo Barrientos, Gladys Julio, Linda Leida, Tony Díaz, Kary Infante, Carlos Argentino y Leo Marini para el sello MRVA de Rogelio Martínez. Como voz líder participó en dos LP’s de la Sonora Matancera: “Presentando el Nuevo y Fabuloso Sonido” (el último lp que grabó la Sonora en la Seeco) y “La Nina de Guatemala en Ritmo de Guantanamera” con el sello MRVA. En estas grabaciones se le conoció por algunos éxitos como Déjame El Rincón, Sé Que Tú, Congoro Congo y Saguate Cumbia.

 Durante los 5 años en que permaneció con la sonora se presentó en los lugares más escondido del habla hispana y a pesar de que la Sonora ya había pasado su momento de fama, aprovechó esta vigorosa etapa para adoptar escuela y convertirse en un verdadero sonero.

 Cuando salia de la Sonora Matancera, a comienzos de 1971, pasó a ser corista de varias agrupaciones como la de Eddie Palmieri, Ray Barreto, Alfonso Salinas, entre otros. A finales de ese año se incorporó con Fania, convirtiéndose en el primer líder y cantante solista de la salsa que grababa con el sello de Pacheco y Masucci.

 Su debut en la Fania fue con el álbum “El Explosivo” (1968), con arreglos de Javier Vásquez y Bobby Valentín, seguido de “El Que Sabe Sabe” (1970), pero no fue sino hasta el lanzamiento de “Los Dinámico” (1971), un álbum en colaboración con Johnny Pacheco, y “Pa’ Bravo Yo” (1972), que su popularidad realmente empezó a crecer. El título del tema que dio nombre a su álbum de 1972, “Pa’ Bravo Yo” compuesto por Ismael Miranda, fue su primer éxito y, actualmente, es considerado un clásico de la salsa; también se destacan los temas: “Psicología”, “En Tiempo De Bolero”, “Guajira Sentimental” y “Guaguancó ‘Ta Moderno”.

 Con sus éxitos para el sello Fania Records, se le incluyó como integrante regular del staff de cantantes de Fania All Stars. Justo Betancourt fue uno de los vocalistas de la Fania All Stars que participó en el famoso concierto del Yankee Stadium de Nueva York, celebrado la noche del viernes 24 de agosto de 1973, ante más de 40.000 salseros que llenaron a capacidad del estadio, espectáculo que fue filmado para la posteridad en la película “Salsa” (así como la secuela del concierto de la Fania All Stars en noviembre de ese mismo año con su debut masivo en Puerto Rico, inaugurando el Coliseo Roberto Clemente.). La voz de Justo quedó grabada en el disco “Live At Yankee Stadium, Vol. 2”  en el tema “Échate Pa’lla” un montuno compuesto a su medida por Johnny Pacheco.

 En 1974 publica el álbum titulado solamente “Justo Betancourt” en el sello Fania Records, con la conducción y los arreglos de Jorge Millet y del que se destaca el éxito “Sigo Bravo“. En ese año, pasó a reforzar la banda de Larry Harlow en el álbum doble “Live in Quad“, grabado de un concierto en vivo en la prisión neoyorquina de Sing Sing en enero de 1974, este fue el primer álbum de salsa grabado con sonido cuadrafónico, donde Justo Betancourt actuó como cantante invitado al lado de Junior González; su voz se destaca en los números “Gracia Divina” y “Arsenio”.

 Al año siguiente lanza el disco “Lo Sabemos” (1975), del cual sonaron los temas “Como Lo Canto Yo” y “Demuéstrame Tú Que Sabes”; bajo el sello y con una pléyade de músicos de la compañía Fania.

 En 1976 Johnny Pacheco en su interés por mantener la fórmula exitosa de la modernización del sonido de la Sonora Matancera como el sonido típico de su conjunto (el Tumbao Añejo), une la voz de Justo Betancourt con la de su compatriota Celia Cruz, era la primera vez que se reunía este dúo de cubanos en el exilio, en el álbum “Recordando El Ayer” y en el que se presentaba en grande al joven pianista Papo Lucca. La voz de Justo quedó grabada en los temas “La Equivocada” (a dúo con Celia), “Ahora Sí” y “Guíllate”. Ese mismo año 1976, Justo hace parte de los diez vocalistas que la Fania All Stars convoca para su primera producción en un estudio de grabación en el proyecto “Tribute To Tito Rodríguez“, en el cual hace el tema “Cara De Payaso”, (los otros vocalista fueron Santos Colón, Bobby Cruz, Cheo Feliciano, Héctor Lavoe, Ismael Miranda, Ismael Quintana, Pete “Conde” Rodríguez, Rubén Blades (su primera grabación con Fania All Stars) y Chivirico Dávila (su única grabación con la agrupación.)). Para completar este año productivo, Justo Betancourt se une al percusionista Mongo Santamaría como el vocalista líder para el trabajo musical “Ubane“, con la producción de Marty Sheller, uno de los importantes álbumes experimentales del boom de la salsa, trabajo que recupera el saxo para la orquesta de Salsa y bembé en la vieja Guaracha cubana de los años 50, y en el que participan una constelación de músicos neoyorquinos, cubanos, puertorriqueños y colombianos. Sin embargo, el disco no logró calar definitivamente en el público y terminó en el más injusto fracaso.

 A finales de 1976 Justo se establece en Puerto Rico, huyendo de las limitaciones del ambiente neoyorquino y separándose de las giras y grabaciones de Fania All Stars, para inmiscuirse en el escenario moderno y más libre que proyectaban agrupaciones como la Sonora Ponceña, Willie Rosario, Bobby Valentín y Roberto Roena, entre otros, desde la isla. Con músicos jóvenes entre ellos los vocalistas Sammy González y Tito Rojas crea su propia orquesta a la que llamó “Borincuba“, nombre para reflejar la mezcla de artistas puertorriqueños y cubanos.

 Con su nueva orquesta, grabó cuatro álbumes, de los cuales grabo como cantante principal en solamente dos álbumes que fueron: “Distinto Y Diferente” (1977) donde se incluye los temas: “No Estás En Nada”, “Distinto Y Diferente”, “Soy Profesional” y “Óyela”; y “¡Presencia!” (1978) merecen atención una tremenda y nueva versión del bolero “Psicología” y el tema, composición de Catalino “Tite” Curet Alonso, “Camarón”. Justo siempre estuvo entre los mejores y ahí se mantuvo ajeno a la decadencia del boom industrial de la Salsa en Nueva York al final de la década. Su secreto estuvo en mantenerse bravo interpretando auténtica Música Caribeña sin los aditivos comerciales que impuso la Salsa.

 El joven cantante que actuaba en los coros y alumno de Justo en Boricuba, Tito Rojas, pasó a ser el cantante principal en el siguiente álbum “Con Amor” (1978), el cual Betancourt condujo y participó en los coros. El último trabajo de Tito Rojas antes de separarse de Borincuba, para iniciar su carrera como solista, fue el álbum titulado solamente como “Borincuba“, en el cual Justo también fungió como director musical y corista. Así en 1979, cuando Tito hereda la banda, le hace frente a su carrera como solista cambiándole el nombre al de Tito Rojas y el Conjunto Borincano¸ que tuvo una corta existencia. Después de una serie de sus propios álbumes, ingresó a ser el vocalista líder de la orquesta Puerto Rican Power y apareció en sus dos primeros discos (1987 y 1989). En 1990, Tito Rojas emprendió su carrera como solista con el álbum de salsa romántica “Sensual” el que alcanzó el primer lugar en el Hit Parade de la Farándula de la música latina en el mes de abril.

 En los años siguientes, Betancourt, residiendo entre Nueva York y San Juan, siguió en la inercia de los contratos de la Fania. En el mes de marzo de 1979, cuando la Fania All Stars hace parte del grupo de músicos que viajan a la isla de Cuba para participar en el “Havana Jam Festival”, un intercambio musical entre Estados Unidos y Cuba organizado por la CBS y efectuado en el Teatro Karl Marx de La Habana, Justo Betancourt y su compatriota Celia Cruz, por obvias razones políticas, no pueden viajar con la agrupación; razón por la cual Justo decide abandonar los All Stars. No obstante, su contrato con la compañía Fania continuo vigente, y ese año lanza otro trabajo titulado solamente “Justo Betancourt” (1979), producido por él mismo junto a Louie Ramírez y del que se destacan los temas “Yo Sin Ti” y “Qué Más Quieres De Mi”, entre otros.

 En 1981, Betancourt regresa a grabar nuevamente con la Sonora Matancera el disco titulado “Sonora Matancera Con Justo Betancourt“, con la producción de Javier Vásquez y grabado en el sello Bárbaro filial de Fania y propiedad de Jerry Masucci, en este larga duración aparecen por primera vez cuatro músicos invitados para grabar con la Sonora: Pedro “Puchi” Boulong: en la trompeta, José Daniel: en la tumbadora, Elpidio Vásquez Jr. (hijo del bajista): en el segundo bajo, y Mario Hernández: en el tres. De este trabajo se destaca el éxito “Mala Pata” y una nueva versión del bolero “Hoy Sé Más”.

 En 1982, graba su último trabajo en el sello Fania Records “Leguleya No” (1982), con su propia empresa de producción RMQ y con los arreglos y la dirección musical de Ray Santos y Javier Vásquez.

 A partir de 1982 sus apariciones fueron variables, participó en el LP de Israel Sardinas, “Israel, la Verdad” (1984), y participó en el álbum de Celia Cruz y Tito Puente “Homenaje A Benny Moré Vol. 3” en 1985, en uno de los temas: “Tú Solo Tú“. Excepto estas participaciones, no realizó grabación alguna entre 1983 y 1989. Y así, sobraron los motivos para que Justo Betancourt, a pesar de tantos éxitos, terminara en el anonimato virtual y la indiferencia. Se fue retirando del mundo de los estudios, aunque siguió presentándose esporádicamente.

Después de años de silencio discográfico, regreso en 1990 con su estilo con el álbum “Regresar” en su propio sello RMQ, del cual fue el productor, director e hizo la mitad de los arreglos escritos por Eric Figueroa. En 1992 lanza el álbum “El Bravo De Siempre“, para el sello RV Productions de Rafael Viera, en cual se destaca la participación de la leyenda de la percusión cubana Carlos “Patato” Valdés, entre grandes estrellas de músicos puertorriqueños.

 En 1994 participó en el proyecto del productor y músico puertorriqueño Frank Ferrer llamado “Descarga Boricua”, al lado de más de 30 experimentados músicos locales e internacionales como Ismael Miranda, Jerry Medina, Papo Vázquez, Juancito Torres, Alex Acuna, Mario Rivera, Pedro Guzmán y Ángel “Cachete” Maldonado, entre otros. Allí, y en varios temas, recurrió a sus soberbios recursos vocales como en sus buenos momentos. En el segundo trabajo de la Descarga Boricua, editado en 1996, participó brevemente con algunos soneos en el tema “Abrázate a Puerto Rico”, al igual en el tercer álbum de la reunión de los virtuosos músicos puertorriqueños.

 De nuevo regresa a los estudios de grabación en 1998 con el C.D. “Mató” para el sello El Paso de Puerto Rico, y del que se destaca el tema “El Lema Del Guaguancó” en el estilo más vigoroso de Arsenio Rodríguez compositor del tema.

 Igualmente hizo su retorno como cantante invitado de la Fania All Stars para el concierto del 29 de abril de 2000 en Puerto Rico, regreso que hizo junto a Ismael Miranda y Luigi Texidor a la agrupación.

 Justo Betancourt ha participado como corista en las grabaciones de muchas orquestas de la música latina y trabajos de reconocidos artistas, como La Conspiración de Ernie Agosto, Celia Cruz, Johnny Pacheco, Roberto Roena, Willie Colón, Eddie Palmieri, la orquesta de Willie Rosario, Héctor Lavoe, Adalberto Santiago, Kim De Los Santos, Van Lester y la orquesta Puerto Rican Power, entre otros. En el 2002 participó para el pianista Papo Lucca en el proyecto musical “Festival de Boleros” con el tema “En Cada Beso”, junto a una constelación de cantantes y músicos Boricuas.

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